APUNTE BIOGRAFICO

 

 

George Catlin

 

 

George Catlin nació en Wilkes Barre, Pennsylvania. Como la mayoría de niños que crecen en Pennsylvania, Catlin había pasado muchas horas de caza, la pesca, y en busca de objetos de los indios americanos. Su fascinación por los nativos americanos le fue transmitida por su madre, quien le contó historias de la frontera occidental y cómo fue capturada por una tribu cuando era una niña. Años más tarde, un grupo de nativos americanos llegaron a través de Filadelfia vestidos con sus trajes coloridos, causando una gran impresión en Catlin.

Sus primeros trabajos incluyen grabados, extraídos de la naturaleza, de los sitios a lo largo de la ruta del canal de Erie en el estado de Nueva York. Varias de sus representaciones fueron publicadas en uno de los primeros libros impresos que utilizaron la litografía, Cadwallader Colden D. ‘sMemoria, preparado a petición de un Comité del Consejo Común de la Ciudad de Nueva York.

Después de una breve carrera como abogado, George Catlin produjo dos importantes colecciones de pinturas de los indios americanos y publicó una serie de libros que relatan sus viajes entre los pueblos nativos de Norte, Centro y Sudamérica.

Catlin comenzó su viaje en 1830 acompañando al general William Clark en una misión diplomática hasta el río Mississippi con nativos americanos y St. Louis se convirtió en la base de operaciones de Catlin durante cinco viajes que tuvo entre 1830 y 1836, visitando cincuenta tribus. Dos años más tarde ascendió por el río Missouri más de 3000 kilómetros hasta Fort Union Trading Post, cerca de lo que hoy es la frontera de Dakota del Norte-Montana, donde pasó varias semanas entre los indígenas que aún eran relativamente desconocidos para la civilización europea. Visitó dieciocho tribus, incluyendo el Pawnee, Omaha y Ponca en el sur y el Mandan, Hidatsa, Cheyenne, Crow, assiniboines y pies negros hacia el norte. Allí produjo los retratos más vívidos y penetrantes de su carrera.

Durante los viajes posteriores a lo largo de los ríos Arkansas, Rojo y Mississippi, así como visitas a la Florida y los Grandes Lagos, produjo más de 500 pinturas y reunió una importante colección de artefactos.

Cuando Catlin regresó al este en 1838, reunió las pinturas y numerosos artefactos en la Galería de la India, y comenzó a dar conferencias públicas que sacaba de sus recuerdos personales, de la vida entre los indios de América. Catlin viajó con su Indian Gallery a las principales ciudades como Pittsburgh, Cincinnati y Nueva York.

Colgó sus cuadros «estilo salón» pegados uno al lado del otro. Los visitantes identificaban cada pintura por el número en el bastidor, como se indica en el catálogo de Catlin. Poco después, comenzó a esforzarse arduamente para vender su colección al gobierno de Estados Unidos.

La exposición de Catlin en la Galería de la India no atrajo suficientemente al público necesario para mantenerse financieramente sólido.

Catlin quería vender su galería de la India al gobierno de Estados Unidos por lo que conservó intacta su colección. Sus continuos intentos por persuadir a varios funcionarios en Washington DC para comprar la colección fracasaron y en 1852 y debido a las deudas personales se vio obligado a vender la galería india original formada por 607 pinturas. El industrial José Harrison adquirió las pinturas y artefactos, que se almacenan en una fábrica de Filadelfia.

En 1839 Catlin cargó con su colección a través del Atlántico para una gira por las capitales europeas. Como showman y empresario que inicialmente atrajo multitudes a su Indian Gallery en Londres, Bruselas y París. El crítico francés Charles Baudelaire observó en las pinturas de Catlin, «Él ha traído de vuelta con vida a los personajes orgullosos y libres de estos jefes, tanto por su nobleza y virilidad.»

Catlin pasó los últimos 20 años de su vida tratando de volver a recomponer su colección, y vuelve a crear más de 400 pinturas. Esta segunda colección de pinturas es conocida como la «Colección de dibujos animados», ya que las obras se basan en los contornos que sacó de las obras de la década de 1830.

En 1841 George Catlin publicó los modales, costumbres, y la condición de los indios de América del Norte, en dos volúmenes, con aproximadamente 300 grabados. En 1848 viajó y estuvo residiendo durante ocho años en Europa. De 1852 a 1857 viajó por América del Sur y Central y volvió más adelante para una mayor exploración en el Lejano Oeste.

 En 1872, Catlin viajó a Washington DC, por invitación de Joseph Henry, el primer secretario del Smithsonian. Hasta su muerte ese mismo año en Jersey City, Nueva Jersey, Catlin trabajó en un estudio en el Smithsonian «Castillo». En 1879 la viuda de Harrison donó la galería original de la India, más de 500 obras junto con artefactos relacionados al Smithsonian.

El conjunto que sobrevive casi completa de la primera galería india de Catlin y que fue pintado en la década de 1830, es ahora parte de la Smithsonian American Art Museum colección’s. Los artefactos asociados de George Catlin están en las colecciones del Departamento de Antropología, Museo Nacional de Historia Natural, Smithsonian.

Alrededor de 700 bocetos son conservados en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. Algunos artefactos de Catlin están en la Universidad y en colecciones de La Biblioteca Huntington en San Marino, California también tiene 239 ilustraciones de, así como otro material ilustrativo y manuscrito por George Catlin.

La precisión de algunas de las observaciones de Catlin fueron cuestionadas, ya que el afirmaba ser el primer hombre blanco en conocer las canteras Pipestone en Minnesota y que fue nombrado Pipestone catlinite.

Catlin exageraba las diversas características del sitio presumiendo de su visita, hecho este que despertó a sus críticos, que se disputaban el honor de ser el primer hombre blanco en investigar la cantera. Anteriores registros de visitantes blancos incluyen a los Groselliers y Radisson, al Padre Louis Hennepin, al Baron La Honton, y otros. Lewis y Clark observaron la cantera Pipestone en sus diarios en 1805. El comerciante de la piel Philander Prescott había escrito también sobre dicha zona en 1831.

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